世界不再圓

最近在朋友給我的電子書中看完了中譯本《世界是平的》(The World Is Flat:A Brief History of the Twenty-first Century),原以為是一本我根本看不明的全球化的著作中,讀起來卻又有些趣味,在這裡跟大家分享一下。



  來自紐約時報最為著名的專欄作家之一弗裡德曼 Thomas L. Friedman 在書中花去大量篇幅,談論一個已經因技術進步而變得「平坦」的世界中,中國和印度這樣的國家如何從中獲益,得以在從未有過的平等格局中與發達國家同場競技。


圖:相信更先進的電子地圖系統亦是令世界變平的原因

  而本書的主題很簡單:世界是平的,意味著在今天這樣一個因信息技術而緊密、方便的互聯世界中,全球市場、勞動力和產品都可以被整個世界共享,一切都有可能以最有效率和最低成本的方式實現。全球化無可阻擋,美國的工人、財務人員、工程師和程序員現在必須與遠在中國和印度的那些同樣優秀或同樣差勁的勞動力競爭,他們中更有競爭力的將會勝出。

  面對一個平坦的世界,弗裡德曼的態度是樂觀的:他認為扁平化的世界經濟對所有人來說都是一件好事。發展中國家將從中獲益,而它們的崛起也並非如許多「威脅論」者危言聳聽的那樣,令西方受損——除非後者不思進取,停留在冷戰思維和埋怨之中。

  而同時間他亦注意到矛盾的一面:恐怖主義和「邪惡勢力」也同樣將從變平的世界中受益,從而更難於防範。但其態度仍是一以貫之的:通過更為緊密的經濟聯繫,競爭與合作,而不是打壓和排斥,將能使對抗因為成本太高而被放棄,從而促進世界和平。

  而最後他就列舉出了導致世界變平的十大因素:政治的、科技的以及人類思想上的種種變革,以下引述當中幾個有趣以及富有集團回憶的例子:


  1. 圍牆倒下,視窗開?柏林圍牆在1989年的11月9日的倒塌,改變了世界的權力平衡,使世界朝向民主、共識、自由市場導向的治理方式傾斜。此後,愈來愈多的經濟體是由下而上的管理,取決於人民的利益、要求和渴望,而非由上而下,憑一小撮統治集團的利益擺佈。如果你繼續堅持高度管理或中央計劃式的經濟,你會被視為站在曆史錯誤的一邊。


  2. 網景上市。在1990年代中期,個人PC電腦與Windows的革命已經到了極限。如果世界真的要抹平,革命還要走下一步,而促成這一步的殺手應用,就是電子郵件和網絡瀏覽器。電子郵件是被AOL、CompuServe等快速擴張的門戶網站所驅動。但真正抓住人類想像力的,是新出現的網絡瀏覽器。有了瀏覽器,就可以把存在網上的文件或網頁叫出來,展示在任何電腦螢幕上。第一個重要的瀏覽器,還有一般大眾的上網文化,都是由一家位於加州山景城的小公司網景(Netscape)所創造。網景1995年8月9日公開上市,吹響世界注意互聯網的一聲號角,從此世界完全改觀。


  3. 另一個抹平世界的創新趨勢,我稱為「工作流」workflow。在視窗、網景使人們以前所未見的方式相互連結後。相互連結的人們就有了更多的期待。他們不再滿足於瀏覽、電子郵件、即時通訊、傳照片、下載音樂而已。他們更希望能利用網絡塑造、設計、創造、買賣、管理存貨、替人報稅,甚至在地球的另一端檢視別人的X光片。此外,他們還希望這些事情能夠隨時隨地,在任何電腦上進行,相連無縫。一種新的數據語言XML以及傳輸規範SOAP的雙雙問世。IBM、微軟和一些公司對發展XML和SOAP有相當大的貢獻,二者後來都經過認可,成為網絡上最風行的標準。XML和SOAP為軟件之間的互動,為以網絡為主的工作流提供了技術基礎。二者使數字的資料、文字、音樂、照片,能在不停的軟件之間交換,進而可以重新塑造、設計、操作、編輯、再編輯、儲存、出版、傳送,不必擔心對方人在哪裡,接上線的是哪種電腦設備。


  4. 商業性的軟件通常都有版權,要經過買賣,所以企業會像保護王冠上的珠寶一樣守護源代碼,向使用者收費來創造收入,再繼續發展新版本。開放源代碼運動則是把軟件的源代碼公開,讓使用者對軟件不斷加以改進,然後免費供大家使用。擁有網絡社區,有分享經驗並免費提供服務的志願者。他們會這麼做是因為他們想要一些市場沒辦法給的,為了聯合打敗像微軟或IBM之類大公司的快意,更重要的,也為了獲得同僚的敬重。的確,這群男男女女是最有趣且最富爭議的新合作族類,他們的合作形式因為世界抹平而產生,他們的合作也把世界抹得更平。


  5. Google的總部設在加州山景城,在總部一角有一個轉動的地球儀,會根據當時網上的Google搜尋次數發出不同亮度的光。可以預料得到,大部分的光都來自北美、歐、韓、日、中國的沿海。中東與非洲相當陰暗。另一個角落則是一個螢幕,顯示此刻世界各地的檢索。最奇怪的則是Google食譜。很多人打開冰箱,看裡面有什麼,就把冰箱內的東西打進Google,看這些東西可以弄出什麼菜! Google的搜尋實在太複雜,可搜尋的語言又那麼多,Google之類的搜尋引擎才會變成抹平世界的大推土機。在人類史上,從來沒有那麼多人,可以靠自己就找到這麼多資訊,關於這麼多的人、事、物。



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